D-Day 80th anniversary: Crucial roles played by Aussies in Normandy landings

“Vorrei che gli australiani fossero con noi”.

Ottanta anni fa, questa settimana, mentre gli Alleati lanciavano la più grande invasione marittima della storia, un importante generale britannico espresse ciò che molti pensavano.

Sapendo che lo sbarco in Normandia – il primo passo per liberare l’Europa occidentale dai nazisti – sarebbe stato una dura lotta che avrebbe potuto potenzialmente finire in un disastro, tra i nervi acuti al quartier generale la notte del 5 giugno 1944, il maggiore generale Francis “ Si dice che Freddie” de Guingand abbia desiderato che la rinomata 9a divisione australiana, leggende di Tobruk ed El Alamein, fosse a portata di mano.

Purtroppo per Freddie, braccio destro del comandante generale delle forze di terra alleate, il feldmaresciallo Bernard Montgomery, la fanteria australiana combatteva ormai più vicino a casa; e la maggior parte degli straordinari attacchi aerei e sulla spiaggia del 6 giugno 1944 furono effettuati da divisioni britanniche, statunitensi e canadesi.

Ciononostante gli australiani erano molto presenti, con 3.300 prestatori di servizio in quel “giorno dei giorni” e altre migliaia nelle settimane cruciali su entrambi i lati: in aria, via mare e persino, in piccoli numeri, a terra. E questo fatto non è abbastanza noto, dice il dottor Lachlan Grant, storico senior dell’Australian War Memorial, qualcosa che è determinato a cambiare.

“Tradizionalmente c’era la sensazione che non fosse una storia australiana”, dice dell’Operazione Overlord, la battaglia per la Normandia nel nord della Francia. “Ma ecco È una grande storia australiana lì – dovevamo solo scoprire chi fossero quelle persone”.

Cosa che, insieme ad altri storici, ha fatto: un lavoro impegnativo perché molti di quelli coinvolti prestavano servizio in servizio nelle forze britanniche, invece che in unità esclusivamente australiane.

E le loro esperienze sono straordinarie: da un veterano della fanteria di Gallipoli della prima guerra mondiale che nel giugno 1944 era un comandante navale, a una vedova che prestò servizio durante l’evacuazione di Dunkerque, nel Blitz, in Overlord e alla liberazione del campo di concentramento di Bergen-Belsen .

Il gruppo più numeroso di australiani coinvolti erano aviatori: equipaggi di bombardieri che martellavano le difese nemiche e svolgevano missioni di esca per settimane prima dell’invasione e il giorno stesso; piloti di caccia ed equipaggi d’attacco al suolo che assicuravano una decisiva superiorità aerea e martellavano la fanteria e i mezzi corazzati tedeschi che cercavano di raggiungere il fronte; e gli equipaggi di trasporto che trasportavano i paracadutisti e le squadre d’assalto di alianti che sbarcarono la notte del 5 giugno, oltre ai rifornimenti.

Nel luglio 1944 c’erano circa 14.000 membri del personale dell’aeronautica australiana con sede in Gran Bretagna. Solo il 6 giugno, circa 1.000 hanno effettuato missioni con gli squadroni della Royal Australian Air Force e 1.800 con la Royal Air Force britannica.

Ma proteggere i cieli era costoso e gli aviatori alleati pagarono un prezzo elevato, con circa 16.000 morti in quel periodo.

“Spesso notiamo che circa 12 aviatori australiani hanno ucciso durante il D-Day e due marinai sono morti durante il D-Day”, afferma il dottor Grant. “Ma quello era solo il primo giorno della campagna. E nelle settimane e nei mesi precedenti c’era stato un grande accumulo di eventi, che aveva coinvolto in gran parte l’aeronautica militare. “I mesi del 1944 che comprendono il D-Day furono i peggiori in termini di maggior numero di vittime per la Royal Australian Air Force durante tutta la Seconda Guerra Mondiale. Ben più di 1000 aviatori australiani furono uccisi nei cieli sopra l’Europa durante questo periodo, sia prima che dopo”.

Le vittime totali della RAAF tra aprile e agosto 1944 furono 1.978, di cui 422 nel mese di giugno: “il picco di perdite della RAAF per l’intera guerra”, secondo il dottor Grant.

Mentre gli Alleati si spingevano ulteriormente in Francia, gli squadroni aerei spostarono le loro basi attraverso la Manica, aumentando la capacità operativa e riunendo il personale di servizio australiano con il popolo francese che aveva preso a cuore i Diggers durante la prima guerra mondiale.

Ma al di là delle foto del personale di terra che sorrideva con i gendarmi normanni, o dei piloti che brindavano nei caffè, la guerra aerea rimaneva vitale e orribile, anche con la Germania in svantaggio.

Chiunque abbia un’idea della sua natura terrificante farebbe bene a guardare il recente film epico televisivo Masters Of The Air, afferma il dottor Grant.

“Ovviamente si trattava di equipaggi di bombardieri americani, ma ha fatto davvero un ottimo lavoro nel riflettere cosa significava cercare di sopravvivere alla campagna di bombardamenti”, ha detto, notando le somiglianze con l’esperienza australiana commemorata dal bombardiere dell’Australian War Memorial. Monumento al comando.

Allo stesso modo, elogia la famosa serie di film biografici Band Of Brothers e il film Salvate il Soldato Ryan come buoni punti di partenza per immaginare come fosse Overlord per i soldati sul campo.

“Assolutamente, penso che questi due spettacoli siano una buona rappresentazione”, dice. “Band of Brothers in particolare, poiché era basato sui resoconti di persone reali che erano lì. Penso che questo sia il motivo per cui ha una qualità così duratura ed è stato così popolare tra gli spettatori perché enfatizzano davvero queste persone reali, queste storie: era vera storia.

I combattimenti di terra in Normandia furono, come la guerra aerea, brutalmente costosi. Quasi 37.000 soldati alleati morirono tra giugno e agosto (2.500 nello stesso D-Day), su oltre 425.000 alleati e tedeschi uccisi, feriti o catturati. Si stima che morirono anche circa 15-20.000 civili francesi.

La fanteria australiana – veterana dell’Africa, della Grecia, di Creta e nel 1944 coinvolta principalmente in combattimenti altrettanto feroci contro i giapponesi – ebbe la fortuna di evitare la campagna di terra dell’Overlord, afferma il dottor Grant, nonostante i desideri ben intenzionati di Freddie de Guingaud.

Eppure c’era una manciata di soldati dell’esercito australiano a terra: tredici ufficiali inviati a guardare e imparare dagli sbarchi del D-Day in preparazione agli assalti anfibi contro i territori controllati dai giapponesi più vicini a casa.

Tra loro c’era il maggiore Henry “Jo” Gullett, un veterano decorato del Nord Africa, che presto abbandonò il suo status di osservatore. “All’inizio era lì per osservare, ma man mano che le vittime aumentano, è in servizio come ufficiale e quindi prende il comando di un’unità britannica”, afferma il dottor Grant.

Gullett, che portava ovunque il suo fucile australiano, nonostante il suo status di ufficiale, prese il lavoro così seriamente che fu colpito e ferito mentre guidava un assalto attraverso la campagna normanna.

La sua esperienza ha fatto eco a quella di un altro australiano del D-Day in un altro atterraggio leggendario.

George Dixon, della Tasmania, era un Anzac originale, che sbarcò a Gallipoli il 25 aprile 1915. Aveva solo 15 anni, essendosi arruolato minorenne. Giorni dopo ha ricevuto ferite multiple da arma da fuoco ed è stato riportato in Australia come invalido.

Nel 1940 Dixon si arruolò nuovamente, questa volta nella Royal Australian Navy. Decorato nello sbarco in Sicilia del 1943, al D-Day era tenente comandante, responsabile di una delle navi da sbarco cisterna che supportavano lo sbarco canadese a Juno Beach.

Dixon era uno dei circa 500 marinai australiani in azione durante il D-Day, prestando servizio su tutti i tipi di navi, dalle corazzate e torpediniere a motore ai trasporti e ai sottomarini nani. L’operazione marittima straordinariamente complessa, denominata Operazione Neptune, è stata la chiave del successo in Overlord.

Dal mare all’aria fino alla terra, il ruolo dell’Australia nella liberazione dell’Europa serve a ricordare il motivo per cui il paese era in guerra. Mentre potremmo comprensibilmente concentrarci sulla lotta contro il Giappone in Asia e nel Pacifico, il dottor Grant ci ricorda che “gli australiani entrarono in guerra nel 1939 per questioni in Europa. Dopotutto, fu in risposta all’invasione nazista della Polonia che l’Australia dichiarò guerra alla Germania il 3 settembre 1939”.

Scrivendo sul Wartime Magazine dell’AWM, nota anche che l’Australia non entrò nella Seconda Guerra Mondiale semplicemente a causa dei suoi legami con la Gran Bretagna e con l’impero – ma perché, secondo le parole dell’allora Primo Ministro Robert Menzies, se l’aggressione tedesca fosse rimasta incontrollata, “non ci sarebbero stati non potrebbe esserci una pace giusta per il mondo”.

INCONTRA GLI STRAORDINARI AUSTRALIANI DI OVERLORD

Sei persone straordinarie tra le tante le cui storie abbracciano l’esperienza australiana del D-Day e la battaglia per la Normandia, come suggerito dal dottor Lachlan Grant, storico senior dell’Australian War Memorial.

MARINA REALE AUSTRALIANA

Tenente Comandante Ken Hudspeth (Riserva Volontaria della Marina Reale Australiana)

“Una storia incredibile”, afferma il dottor Lachlan Grant dell’Australian War Memorial. Insegnante della Tasmania prima della guerra, Ken Hudspeth era un comandante pluridecorato di sottomarini nani ed era uno dei 500 membri della Royal Australian Navy in servizio presso la Royal Navy durante il D-Day. Hudspeth aveva la notevole missione di comandare il sottomarino X20; ormeggiandolo al largo di Juno Beach come faro di navigazione per guidare le imbarcazioni da sbarco verso la spiaggia. Per questa audace missione, gli è stato conferito un secondo Bar alla sua Distinguished Service Cross (DSC). Il suo DSC era stato assegnato per il famoso raid sottomarino sulla corazzata tedesca Tirpitz nel 1943, e il primo Bar al suo DSC era stato assegnato per aver comandato l’X20 in una missione di rilevamento sulle spiagge della Normandia in preparazione all’Overlord.

IN SERVIZIO CON LE FORZE BRITANNICHE

Comandante senior Olive Sherington

Olive Sherington di Sydney era “una persona incredibile”, secondo il dottor Grant. Come infermiera britannica durante la prima guerra mondiale, incontrò un ufficiale australiano e si trasferì in Australia. Suo marito morì nel 1939, quindi fece una vacanza in Europa; ed era in Inghilterra quando scoppiò la guerra nello stesso anno. Arruolandosi nel Corpo dei trasporti meccanizzati, prestò servizio in Francia nel 1940 dove fu menzionata nei dispacci e ricevette un encomio per il coraggio dal re Giorgio VI e da Winston Churchill. Una delle ultime donne di servizio britanniche a lasciare la Francia dopo l’evacuazione di Dunkerque nel 1940 – salvando 14 soldati feriti che erano nel suo camion – fu una delle prime a tornare, guidando il suo veicolo a terra in Normandia come comandante senior solo pochi giorni dopo. dopo il 6 giugno 1944. Tra questi eventi prestò servizio come autista di ambulanza durante il Blitz e, più tardi, fu con le forze britanniche che liberarono il campo di concentramento di Bergen-Belsen.

SECONDA FORZA IMPERIALE AUSTRALIANA

Maggiore Henry “Jo” Gullett

Uno dei 13 ufficiali dell’AIF assegnati all’esercito britannico per lo sbarco, il combattente veterano maggiore Henry “Jo” Gullett sbarcò a Gold Beach con i Green Howard, portando il suo fucile Lee Enfield rilasciato dall’Australia – “che aveva con sé il intera guerra”, secondo il dottor Grant e una pistola Beretaa italiana catturata – un ricordo della sua guerra nel deserto del Nord Africa. Il melburniano aveva prestato servizio anche in Papua e Nuova Guinea, dove gli era stata assegnata una croce militare, ed era al D-Day per osservare la preparazione delle operazioni anfibie contro i giapponesi. Essere un osservatore non gli ha impedito di combattere: è stato ferito in un assalto a luglio mentre era assegnato alle guardie scozzesi, per poi ricongiungersi all’unità nei Paesi Bassi. In seguito scrisse un libro di memorie sulle sue esperienze in tempo di guerra.

AERONAUTICA REALE AUSTRALIANA

Sergente di volo Leslie Gilbert

Una storia tragica, ma “molto tipica degli australiani in servizio nell’aeronautica militare durante la seconda guerra mondiale: tutti loro volontari”, afferma il dottor Grant di Leslie Gilbert, nata a Perth, di Casino, NSW. Come pilota della RAAF in servizio presso la RAF, per il D-Day pilotò un aereo Stirling che trasportava paracadutisti britannici della 6a divisione aviotrasportata nelle loro zone di atterraggio in Normandia. L’aereo di Gilbert è stato abbattuto nella zona di lancio in Francia; uccidendo lui, i suoi compagni cinque membri dell’equipaggio e nove dei 20 soldati a bordo. Era uno dei 41 australiani che volavano paracadutisti e trainavano unità di alianti la notte del 5 giugno – quindi “gli australiani sono presenti praticamente dal primo momento della battaglia del D-Day”, afferma il dottor Grant.

Il capo dello squadrone Arthur Oxlade e il tenente di volo Donald McKenzie Shanks

Il capo squadrone Arthur Oxlade di Box Hill, Victoria, era un pilota De Haviland Mosquito dello squadrone n. 464 RAAF – “un pilota abile e un capo squadrone molto popolare”, afferma il dottor Grant. Nella notte del 5 giugno 1944 il suo cacciabombardiere fu colpito dalla contraerea durante una pattuglia per intercettare aerei nemici diretti verso le zone di sbarco alleate. Il 24enne Oxlade è stato ucciso; il suo navigatore, il collega vittoriano Donald Shanks, riuscì a salvarsi ma atterrò molto dietro le linee nemiche. Trascorse i tre mesi successivi nascosto ai tedeschi dai civili francesi, la maggior parte del tempo fingendo di essere un bracciante agricolo, prima che le forze alleate arrivassero finalmente nella zona. Si riunì alle forze armate e sopravvisse alla guerra, nonostante dovette lanciarsi nuovamente – e atterrare in sicurezza ancora una volta – durante un’operazione nel gennaio 1945.

“A MIO FRATELLO È STATO DETTO DI SPARARE A TUO FIGLIO”: LEGGI DI PIÙ SUGLI AVIATORI AUSSIE E LA GUERRA PER L’EUROPA IN QUESTO RACCONTO DELLA GRANDE FUGA.

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